Atleet Stef Sieljes wil topjaar overtreffen

Emmeloord - Geen moment heeft hij aan opgeven gedacht. ‘Als er iemand is met doorzettingsvermogen en een sterke wil, dan is Stef het. Dat zegt Tjeerd Popkema.’ Het leverde Stef Sieljes een prachtig 2019 op.

De 25-jarige hardloper uit Emmeloord, die wekelijks bij Popkema traint, kwam vorig jaar terug van een langdurige scheenbeenblessure, die hem ruim drie jaar (!) parten speelde. In al die tijd deed Sieljes niet mee aan wedstrijden. In 2018 nam hij zelfs het hele jaar rust. ‘Ik heb er meerdere keren voor gevreesd dat  ik nooit meer zou kunnen hardlopen', bekent hij.

Maar in 2019 kwam Sieljes sterker terug dan ooit. In een tijdsbestek van een paar maanden liep hij persoonlijke records op de Fish Potato Run, de 5000 meter op de baan, bij de Zevenheuvelenloop en de Houtwijk Kerstloop in Dronten.

Hoe blijf je mentaal overeind in zo’n lange periode van onzekerheid? Als iemand het kan weten, is het Sieljes. De opgewekte atleet kampt met een stoornis in het autistisch spectrum, zoals dat heet, maar dat weerhoudt hem er geenszins van om zich vol op het hardlopen te storten. ‘De leukste sport ooit’, vindt hij. Sieljes begon ooit met weerbaarheidstrainingen bij  George van Veen en stapte daarna over naar sportschool Butzelaar, omdat George’s zoon Boy daar instapte. Sieljes verhuisde mee. Op de loopband ontdekte Sylvia Nugter vervolgens zijn aanleg voor hardlopen.

Shin splint

Onder leiding van Popkema schaaft Sieljes aan zijn loopstijl (‘Ik landde eerst op mijn hak en nu op mijn middenvoet, waardoor ik sneller ben geworden’) en krijgt hij goede adviezen over zijn trainingsschema. De eerste paar jaar ging alles crescendo, totdat Sieljes last kreeg van shin splint, een verzamelnaam voor irritatie aan het scheenbeen. In het geval van de Emmeloorder betrof het een ontsteking van de aanhechting van de scheenbeenspier. Bezoeken aan fysiotherapeuten, sportartsen en specialisten boden geen soelaas. ‘Alleen rust hielp’, aldus Sieljes.

Dat betekent niet dat hij jarenlang helemaal niets meer aan sport deed. Alleen hardlopen was er lang niet bij. Sieljes hield zijn conditie op peil door veel te fietsen bij Fietsclub Emmeloord. Rusten en fietsen, het bleek uiteindelijk een heilzame combinatie. Begin 2019 durfde hij weer aan hardlopen te denken. Popkema ontfermde zich weer over hem en met minutenloopjes begon Sieljes aan de lange weg terug naar de wedstrijdsport. Begin september was de Fish Potato Run zijn eerste, grote wedstrijden sinds tijden. Popkema noemde zijn persoonlijke record ‘heel bijzonder.’

Enschede

Dat is het natuurlijk ook, als je kijkt waar de atleet vandaan komt. Namelijk uit een vrij uitzichtloze situatie. De wil, de kracht en het geduld om terug te komen, werden uiteindelijk beloond. ‘Wegwedstrijden zijn echt mijn ding’, vindt Sieljes. Hoewel hij na de Henk tot Henk-loop op derde kerstdag weer wat voelde, kijkt de doorzetter uit naar het atletiekjaar dat voor hem ligt. De halve marathon van Enschede, half april, is zijn eerste grote doel.

Die wedstrijd, u raadt het al, moet een persoonlijk record opleveren. ‘Sport staat bij mij op nummer twee’, zegt Sieljes. 'Mijn werk bij Jumbo Odink staat op één. Waarom? Omdat ik daarmee m’n centen verdien, met hardlopen helaas niet.’

Harry de Ridder