Popkema: ‘Corona maakt atleten beter’

Emmeloord - Langdurig achter elkaar trainen zonder de ‘hinderlijke’ onderbreking van wedstrijden leidt ertoe, dat het niveau van zijn atleten omhoog gaat. Dat is de stellige overtuiging van Tjeerd Popkema.

Nu behoeft die stelling wel enige nuance, want de atletiektrainer uit Urk pleit er niet voor nooit meer wedstrijden te lopen. ‘Natuurlijk niet. Meedoen aan wedstrijden blijft voor iedere hardloper het doel. Ze zijn allemaal veel te fanatiek om dat niet te willen.’ ‘En’, vult Thomas Straathof aan, ‘voor een atleet is een wedstrijd een mooi testmoment.’ De 24-jarige hardloper uit Marknesse traint sinds een jaar of vijf onder leiding van Tjeerd Popkema.

Komende maanden

Maar toch, de strekking van het verhaal van Popkema blijft, dat een lange periode zonder zware wedstrijden goed is voor hardlopers. De NK cross eind februari was de laatste grote wedstrijd. Van de zomer waren er enkele baan- en wegwedstrijden en virtueel kon je meedoen aan de Dorpencompetitie van AV NOP, maar dat was het dan wel zo’n beetje. De komende maanden zal het aanbod naar verwachting ook nul zijn.

En dus duurt de huidige situatie – wel trainen, geen wedstrijden – nog wel even voort. ‘Het was zaak om de atleten snel de knop om te laten zetten’, zegt Popkema. ‘Terug naar de basis. Voor sommigen was dat moeilijk, met name voor de onzekere types. Zij willen vooral bevestiging zien in de vorm van wedstrijden. Voor veel atleten is een wedstrijd toch het grote doel waar ze wekenlang naartoe werken. Belangrijk is, dat er veel variatie in de trainingen zit.’

Ook Thomas Straathof vond het niet echt gemakkelijk zich aan de omstandigheden aan te passen. ‘Ik had voor mezelf geen grote doelen gesteld dit seizoen, maar helemaal geen wedstrijden: dat is toch wel lastig. Je mist een meetpunt. Om altijd die schema’s te blijven volgen valt soms niet mee.’ En er komt nog iets bij: ‘Het gaat me niet alleen om competitie, ik mis ook gezelligheid. Je wilt een wedstrijd altijd winnen, maar je wilt ook samen een goeie tijd neerzetten.’

Persoonlijke records

Waarom is een langere periode zonder wedstrijden dan toch goed voor atleten? ‘Wedstrijden zijn het product van je trainingen, maar je wordt niet per se beter van wedstrijden’, meent Popkema stellig. ‘Het grote voordeel van een wedstrijdloze periode is, dat je meer tijd hebt om invulling te geven aan de langetermijnvisie. Deze situatie gaat in 2021 z’n vruchten afwerpen. Ik ben ervan overtuigd, dat alle atleten volgend jaar persoonlijke records gaan lopen.’

De atletiektrainer ziet zijn visie bevestigd door de ontwikkeling, die hij bij Straathof ziet. ‘Thomas is een mooi voorbeeld. Van de zomer liep hij de drieduizend meter een paar keer veel harder dan hij zelf van tevoren had gedacht. De piekmomenten van dit jaar zijn de nieuwe basis van volgend jaar.’ Straathof zelf is het er voor een deel mee eens. ‘Ik merk, dat ik gemakkelijker schakel tussen interval- en duurtraining.’ En over zijn PR’s: ‘Vorig jaar heb ik op de tien kilometer een mooie tijd gelopen, maar dat moet nog wel harder kunnen.’

Popkema en Straathof ontkennen niet dat ze nu een, letterlijk en figuurlijk, donkere periode ingaan. De coronamaatregelen werpen hun schaduw vooruit. De halve marathon van Egmond, een serieus groot evenement dat voor januari op de kalender stond, is al geschrapt. Dat gaat de komende tijd voor veel meer wedstrijden gelden. ‘Door de tweede golf is er ook voor atleten steeds minder perspectief. Na de zomer is het sowieso altijd lastiger’, vindt Straathof.

Koffiedik kijken

De drive zal op termijn wellicht wat minder worden. Thomas Straathof: ‘Je bent nu al blij als je met z’n tweeën in de regen kan hardlopen.’ Iedereen vindt, dat het niet te lang moet duren en dat mensen, en dus ook atleten, perspectief nodig hebben. Maar ja, het blijft koffiedik kijken. ‘Nog zo’n jaar, dat zou ik echt heel jammer vinden’, zegt Straathof. Creativiteit blijft de komende tijd het toverwoord. Dat geldt voor trainingen en zelfbedachte wedstrijden.

Harry de Ridder