Paul Helmink ruilt gevoel in voor ratio

Emmeloord - De Zuiderzeerally. Voor Paul Helmink een heel speciale rally. ‘Is het allemaal mee begonnen, hè? En het is in alle opzichten een thuiswedstrijd. Je wilt in de polder niet laatste worden. De Zuiderzeerally is wel een dingetje.’

De 42-jarige Emmeloorder is al weer enkele jaren de vaste navigator van coureur Pierre Brouwer uit Rogat. Het nieuwe rallyseizoen staat voor de deur, de start is traditiegetrouw in Emmeloord. De eerste rally van het jaar is weer een tweedaagse. Voor Helmink en Brouwer wordt het een heel spannende rally en ook een spannend seizoen. De vertrouwde, oranje Volvo 240 Turbo is door het duo ingeruild voor een Mitsubishi Lancer Evo X R4. In alle opzichten een compleet andere auto dan de Volvo. ‘We zijn al sinds de kerst bezig om van de Mitsubishi onze eigen auto te maken’, zegt Paul Helmink.

Met de Mitsubishi Lancer willen Helmink en Brouwer de komende jaren hoge ogen gaan gooien in de strijd om het Nederlands kampioenschap. Volgens Paul Helmink is het niet realistisch om dit seizoen al grootse prestaties te verwachten. De broers Jetze en Haje Vis, geboren en getogen polderjongens, werken hard om de Mitsubishi optimaal te prepareren voor komend seizoen. De beide monteurs zijn nog niet zo lang geleden door Helmink overgehaald om het team te komen versterken. ‘Met sleutelen mag ik me niet meer bemoeien. Ze overleggen niets.’

Broers Vis

Voor Paul Helmink, volgens eigen zeggen autotechnisch ook heel aardig onderlegd, was dat moeilijk. De navigator bemoeide zich tot voor kort altijd met de techniek van de auto, maar het team van Pierre Brouwer is een nieuwe, meer professionele weg ingeslagen. Ieder zijn ding. De broers Vis zijn volgens Paul Helmink kneitergoede monteurs, dus dat zit wel goed. Kan Helmink zich op zijn taken focussen: navigeren en Pierre Brouwer coachen en ondersteunen. ‘Aan de auto ligt het niet, die is stabiel. Pierre is een superrijder, maar ik moet hem goed begeleiden.’

De Zuiderzeerally. Daar begon voor Paul Helmink, geboren Emmeloorder en sinds een paar jaar weer terug op het oude nest, zijn leven met de rallysport. Als ventje van een jaar of twaalf kwam hij via een vriendje ermee in aanraking. Zijn eerste job: werken in het materiaalhok in Kuinre, waar destijds de garage van Gerben Brouwer, de vader van Pierre, stond. De jonge Paul Helmink moest materiaal, afzetlinten en zo, uitdelen. Later, toen hij zijn rijbewijs had, reed hij met coureur Jan de Winkel een rondje in een rallyauto over het industrieterrein in Emmeloord. ‘Gas erop, fantastisch!’

Heilige vuur

Paul Helmink is sindsdien verknocht aan de rallysport. Hij besloot zijn licentie te halen en liep Duco Hoekstra tegen het lijf. Hoekstra en Helmink vormden jarenlang een succesvol duo, dat hoge ogen gooide in de Volvo Original Cup. In het tweede en derde seizoen van de samenwerking werden ze zelfs kampioen. ‘Pierre Brouwer was een concurrent, maar hij kon ons niet pakken’, zegt Helmink met een glimlach. Het heilige vuur was er na verloop van tijd een beetje uit bij Hoekstra en Helmink. De navigator was het helemaal zat en besloot de rallywereld de rug toe te keren.

Het rallyloze tijdperk duurde een jaar of zes, zeven. Pierre Brouwer haalde Helmink in 2015 over om weer een poging te wagen. De Emmeloorder hapte toe en werd zo de opvolger van Marc Groeneveld. Met de Volvo 240 Turbo, eigenlijk vanaf de grond helemaal zelf opgebouwd, waren ze vaak the best of the rest. De Volvo werd steeds betrouwbaarder, maar na de zoveelste zeperd, in Duitsland, was Helmink er wel klaar mee. ‘Ik wilde zo niet verder. Ons team bestond uit maar een paar mannen aan wie je wat had. De rest kon niks anders dan frikandellen bakken.’

Rationeel besluit

Brouwer en Helmink waren toe aan een nieuwe uitdaging, in meerdere opzichten. De transfer van de broers Vis was de eerste zet. Na de Volvo storten ze zich nu op de nieuwe auto. Dat was de tweede zet, de aankoop van de Mitsubishi. ‘Een rationeel besluit’, aldus Helmink. ‘De aankoop ging tegen m’n gevoel in. In de Volvo was het hard werken. De Mitsubishi is een karakterloze auto. Het moet nog echt onze auto worden.’ Vrijdag gaan ze er de eerste meters mee maken, bij de oosterburen. ‘Dan gaan we ‘em vol testen. De hele dag rammen. Moet alles kloppen.’

Paul Helmink tempert de verwachtingen voor de Zuiderzeerally en de rest van het seizoen. ‘Anderen met dezelfde auto hebben een paar jaar meer ervaring. Wij moeten eerst de nieuwe auto onder de knie zien te krijgen. Eigenlijk moet je opnieuw leren rijden met zo’n ding. Als we net zo de controle over de Mitsubishi krijgen als we over de Volvo hadden, verwacht ik dat we volgend seizoen in de top vijf kunnen meedoen. Nee, ik doen geen voorspelling over de Zuiderzeerally. We willen alleen laten zien, dat we echt iets kunnen.’

Harry de Ridder